Des dinosaures "normaux" bien plus petits encore (de la taille d'un pigeon) ont également existé, mais il s'agissait d'espèces différentes de reptiles théropodes (bipèdes et carnivores). Les sauropodes sont surtout caractérisés par leur tendance au gigantisme : les plus grands d'entre eux atteignaient 26 mètres de long. Les dinosaures des îles de Basse-Saxe auraient donc connu le même sort que d'autres espèces animales frappées par le phénomène de nanisme insulaire. Les exemples les plus connus sont ceux des derniers mammouths de l'île de Wrangel, au large de la Sibérie, des éléphants fossiles de Sicile et probablement aussi celui des petits hommes préhistoriques, surnommés "hobbits", qui ont autrefois peuplé l'île indonésienne de Florès.
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Europasaurus holgeri : le "bébé" de la super-famille des sauropodes
(Courtesy of New Scientist Magazine)
Martin Sander présentant deux os d'Europasaurus
(Crédits : Frank Luerweg / University of Bonn)
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Europasaurus holgeri est la toute première espèce de dinosaures nains, identifiée à partir d'ossements fossiles trouvés en Allemagne du Nord en 2006. On pense que des Camarasaurus, pressentis comme les ancêtres du d'Europasaurus, s'y seraient retrouvés isolés et auraient évolué.
Le paléontologue Martin Sander, de l'université de Bonn, et ses collègues ont d'abord pensé que les fossiles de ces dinosaures sauropodes (quadrupèdes et herbivores) provenaient tous d'individus juvéniles.
 
Mais l'étude au microscope de coupes d'os issus d'au moins onze individus, a montré que malgré leur taille limitée à 6,2 mètres de long, certains de ces dinosaures étaient des adultes.a révélé que les plus gros étaient des adultes.
 
Chez les dinosaures, des marques de croissance apparaissent à intervalles réguliers sur les os, à l'instar des cernes annuels des arbres. Tant que l'animal grandit, les marques sont distantes les unes des autres ; une fois arrivé à maturité, elles se superposent et constituent une marque plus épaisse, juste sous la surface. C'est à partir de cette méthode qu'il a pu être établi que les restes les plus grands appartenaient à des sauropodes morts en ayant atteint l'âge adulte.  
 
Les spécimens juvéniles analysés mesuraient 1,7 mètre environ. Europasaurus holgeri, soulignent les chercheurs, représente donc le premier cas connu de nanisme insulaire chez les dinosaures.
 
 
Les ossements ont été mis au jour dans les dépôts marins d'une ancienne île du Kimméridgien (période du Jurassique supérieur, allant de moins 155 à 152 millions d'années). Ces "reptiles européens de Holger" (baptisés en l'honneur de l'inventeur des premiers ossements, Holger Lüdtke) ont probablement vécu sur une des grandes îles qui émergeaient alors, dans une Europe centrale submergée par la mer, autour du bassin de la Basse-Saxe. L'isolement et les ressources limitées auraient favorisé la survie de dinosaures de taille réduite et peu gourmands.
Jurassique supérieur (155 à 152 M d'années)
 
Ordre : Saurischiens
Sous-ordre : Sauropodomorphes
Superfamille : Sauropodes
Famille : Camarasauridés
Genre : Europasaurus
 
Longueur : 6,20 mètres
Hauteur : Non renseigné
Poids : 1 tonne
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La reconstitution du crâne d'Europasaurus tient dans les mains, ce qui est rare chez les sauropodes. (Document Dinopark Münchehagen).
Jean Leloeuff, paléontologue et directeur du Musée des dinosaures d'Espéraza dans la haute vallée de l'Aude, n'est pas sûr que l'insularité soit le seul élément à l'origine de cette petite taille : «Il est très difficile de connaître la géographie précise de l'Europe à une époque si lointaine. Cette conclusion reste une interprétation parmi d'autres qui mérite d'être plus argumentée.» En revanche, il estime que la technique sera très utile pour analyser d'autres restes fossiles dont on ignore, à ce jour, s'ils appartiennent à des adultes ou à des jeunes. 
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2006
 
Fiche mise
à jour le
09/06/2008
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